“시청자에게 폐 끼칠 수 없다” 그 누구보다 힘들게 살아와 국민배우가 될 무렵, 결국.. 배우 임현식에게 들려온 안타까운 소식

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해방이 되던 1945년, 배우 임현식은 전북 순창에서 태어났습니다. 어린시절 6살이였던 그는 6.25를 경험하고 당시 신문기자였던 아버지가 취재차 북한으로 떠났지만 한참을 기다려도 돌아오지 않자 추운 겨울날 기차를 타고 광주로 피난을 가게 됩니다.

그렇게 아버지가 33살의 젊은 나이로 실종되면서 임현식의 어머니는 고작 26살의 나이에 과부가 되어 평생 재혼하지 않고 홀로 자식들을 키우며 힘겹게 살아왔습니다.

음악 선생님이었던 임현식의 어머니는 비록 홀로 자식들을 키웠지만 자식들에게만큼은 아낌없이 지원해주면서 그 옛날 어려운 시절 임현식에게 바이올린까지도 배울 수 있게 해줬는데요.

훗날 임현식은 드라마 <한지붕세가족>에서 어린시절 배웠던 바이올린 실력을 바탕으로 ‘순돌이’에게 바이올린 연주를 해주는 멋진 아빠의 모습까지도 연기할 수 있게 됩니다.

이렇게 어릴 적부터 바이올린을 배웠던 임현식은 중학교 때까지만 해도 음악가를 꿈꾸었던 음대 지망생이었는데 고등학교에 올라가서 연극을 좋아하기 시작합니다.

1년 재수 끝에 한양대학교 연극영화학과에 입학을 하게 되고 이후 1969년 mbc 공채 탤런트로 브라운관에 데뷔하게됩니다. 당시 공채 탤런트 선발에는 5000명이 지원하여 수차례 관문 끝에 최종 36명이 남게 되는데요.

당시 심사를 본 mbc 사장은 임현식의 얼굴을 보고 ‘좀 밋밋하지 않냐’라고 말을 하자 그는 ‘배우로 자신의 인생을 완전히 바치고 싶다’는 소신을 강하게 밝혔고 이 말의 의지가 좋게 보여 결국 합격의 영광을 안게 됩니다.

하지만 탤런트로 뽑힌 후에도 처음 5년동안은 무명 연기자로 고생을 하게 되는데 합격한지 갓 일주일쯤 지났을 무렵 당시 <수양산맥>이라는 드라마에서 단역이었던 포졸로 출연할 기회를 얻었지만 포절F로 한참 뒷순위였으며 대사는 단 한마디 ‘네’ 였다고 합니다.

임현식은 연기생활 초기, 있는 그대로 완벽히 하는 것만 생각했지 애드리브를 한다는 것은 꿈에도 생각하지 못했으나 당시 모든 연기자들이 신성일처럼 멋있는 톤으로만 연기하려고 할때 그는 ‘자신만의 색깔을 내야겠다’는 생각을 하게 됩니다.

맛깔난 조연이 자신에게 맞는다고 판단하여 전라도 부안까지 내려가서 춘향전, 별주부전 등의 판소리 가사들을 직접 구해서 2년정도 연구하고 노력한 끝에 결국 본인만의 해학적인 연기 스타일을 완성시키게 됩니다.

이후 임현식은 김수현 작가의 일일 연속극 <당신>에서 김수미의 상대역으로 함께 호흡을 맞추게 되는데 그 당시에 없던 새로운 해악스러운 스타일로 연기한 이 당시 드라마 연출자는 그에게 ‘연기를 너무 오바하고 카메라로 잡을 수도 없다’며 엄청나게 화를 냈다고 하는데요.


 
하지만 결과적으로는 mbc 공채로 입사한 후 7년만에 일일 드라마 <당신>으로 mbc의 방송 연기 대상에서 조연상까지 수상하게 됩니다.

이후 1981년에 드라마 <암행어사>에서 암행어사 이정길을 물심양면 수행하는 코믹한 갑봉이 역할로 많은 인기를 끌더니 결국 1986년에 인요 아침 드라마 <한지붕세가족>에서 순돌이 아빠 역을 맡으며 평범한 서민 가장 이미지로 최고의 인기를 얻게 됩니다.

그덕으로 생전 처음으로 cf까지 찍게 되는데 이후 출연하는 드라마마다 빠질 수 없는 ‘감초 역할’의 대명사로 정말 많은 사람들의 사랑을 받게 됩니다.

1999년 사극 <허준>에서는 주인공 허준을 조력하는 이호근 역을 맡아 특유의 능청스러운 연기로 약방 감초 연기에 정점을 찍었는데 사실 드라마에 캐스팅 됐을 때만 해도 이현식의 역할은 미미했고 출연 분량도 고작 10회에 불과했다고 합니다.

하지만 그의 노력 덕분에 작품에서 감초 역할을 톡톡히 하며 결국 국민 배우로 거듭날 수 있게 됩니다. 당시 임현식은 이병훈 피디와의 인연으로 다양한 사극에서 감칠 맛나는 조연으로 활약하게 되는데요.

이렇게 순조로웠던 그의 인생에서 드라마 <대장금>을 촬영하던 어느날 갑자기 청천병력 같은 사건이 발생하게 됩니다. 바로 그의 부인이었던 서동자씨가 그만 늑막염과 폐암으로 50대의 나이에 세상을 떠나고 만 것입니다.

임현식과 부인 사이에는 딸만 3명이 있었는데 부인이 투병 중에도 임현식은 ‘자신의 코믹한 배역을 시청자가 볼 때 지장이 생기면 안된다’는 생각에 부인의 상황을 누구에게도 알리지 않았다고 합니다.

나중에 병세가 위중해져서야 기사로 알려졌지만 그로부터 얼마 지나지 않아 끝내 세상을 떠나게 된 것이었습니다. 사실 임현식은 과거 1974년 촬영을 하던 중 우연히 들른 경기도 송추가 자신의 어릴 적 고향과 무척 비슷하다는 것을 발견하게 됩니다.

그곳에 슬레이트 집을 짓고 정착을 했는데 바로 이곳에서 교사였던 부인을 처음 만나게 된 것이고 그렇게 아내와 결혼하여 딸들을 낳고 단란하게 살다가 어느날 아내와 건강 검진을 받았는데 그만 아내에게서 결핵이 발견되게 됩니다.

이후 계속된 검사 결과 아내는 끝내 폐암 4기를 선고받게 되는데 아무 증상도 없었던 지라 너무 놀랐던 임현식은 ‘아내가 건강검진 받다가 죽을병을 발견했는데 차라리 그때 검진 안하고 함께 놀았으면 어땠을지, 같이 부부답게 놀지 못한채 힘든 투병 끝에 9개월 만에 세상을 떠났다’며 아내를 잃은 슬픔을 털어놓게 되는데요.

아내를 만났던 송추의 임현식의 집은 처음엔 평범한 슬레이트 집이었지만 99년도에 노후를 생각해서 한옥으로 다시 지을 결심을 하게 되는데 이때 임현식의 부인은 ‘늙어서 쓸 돈도 있어야 하는데 집짓는데 다 쏟아 부으면 어떡하냐’며 처음엔 반대했다고 합니다.

하지만 막상 집을 짓기 시작하자 부인이 직접 전대를 차고 다니며 인부들과 함께 일하는 등 온갖 노력을 다 기울였고 그만큼 애정을 쏟았다고 하는데요. 지금 봐도 상당히 잘 지어져 보인다고 합니다.

임현식은 이 집에 대해 ‘그때만 해도 이 집에서 오래오래 같이 살 줄 알았고 어머니도 아내도 다 함께였는데 참 한 치 앞도 내다 볼 수 없는 게 사람인 것 같다’며 안타까움을 드러냈습니다.

그의 삶에 많은 영향을 준 부인과 어머니는 지금은 집이 바로 내려다 보이는 근처 양지 바른 언덕에 나란히 묻어두었다고 하며 무덤가에는 그가 한개씩 돌을 쌓아 올려 만든 커다란 돌탑도 있다고 하는데요.

임현식은 어머니와 아내가 비슷한 시기에 하늘나라로 떠났는데 아내가 갑자기 죽게 되리라 생각조차 못했고 그 일이야말로 내 인생에서 가장 큰 재앙이었다며 슬픔을 털어놓기도 했습니다.

또한 후에 말하길 아내가 아파서 병원에 누워 있는데 그 와중에 자신은 코믹 연기를 해내고 있으니 그때는 자신이 정말 무슨 무당인가 싶었다고 밝히며 많은 이들을 안타깝게 했습니다.

이렇게 임현식은 아내를 떠나보냈지만 그는 슬픔을 추스리기도 전에 소아암을 앓고 있는 환자들을 위해서 1천만원을 기부하기도 했습니다.

원래도 소아암 홍보대사로도 활동하고 있었던 그는 이 기부가 처음이 아니라 몇년전에도 1천만 원을 해당 병원에 기부했었다고 하는데 그 이유로 그의 아내가 죽기 전에 소아암 환자들을 보살폈기 때문이라고 합니다.

자신도 힘들었을 텐데 아내는 그렇게 남을 위해 살다 갔던 것입니다. 임현식은 그런 아내의 뜻을 기려서 예전부터 지금까지 그리고 앞으로도 형편이 어려운 사람들을 돕고 싶다고 밝혔습니다.

이렇게 홀로의 몸이 된 임현식, 그런데 그에게 어느 날 또 한 번의 시련이 다시금 찾아오게 됩니다. 본인이 급성 심근경색으로 입원하게 된 것인데요.

임현식의 딸들은 아버지가 허리가 좋지 않아서 병원에 갔는데 급하게 입원을 하게 되었는데 그 이유를 처음엔 딸들에게는 말하지 않았다가 나중에 가족들이 알게 되었는데 심근경색이었다고 밝혔습니다.

응급실에서 심각성을 알게 되면서 곧바로 수술까지 들어가게 되는데 이때 그는 스텐트 시술까지 받게 되고 이후 둘째 딸 부부가 임현식을 모시고 함께 살게 되기 시작합니다.

최근에는 건강 문제로 연기자 활동을 쉬고 귀농해서 농사를 지으며 살고 있지만 몸이 좋지 않아 그마저도 힘들어서 사위들을 불러 일을 부탁하는 경우가 많다고 하는데요.

어린 시절 전쟁통에 아버지를 잃고 홀어머니 밑에서 힘겹게 자라 피나는 노력 끝에 무명의 설움을 딛고 감초 연기자로 성공하는가 싶더니 아내를 잃으면서 큰 슬픔에 잠겼던 임현식, 나이가 들어 본인마저도 건강이 악화되어 수술까지 받으게된 그가 항상 건강하길 바라며 다시한번 감초같은 역할을 방송을 통해 볼 수 있기를 바라며 그의 앞날을 응원합니다.

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